半个世纪前,一个女子用毕生的精力与热情将黄梅戏唱遍大江南北,并走出了国门,她就是黄梅戏一代宗师严凤英。半个世纪后,一台以严凤英名字命名的黄梅戏舞台剧在北京首演,获得了好评,扮演剧中严凤英的正是被人们称为“小严凤英”的黄梅戏青年表演艺术家吴琼。

  吴琼笑起来爽朗而真实,兼具北方人的利索和南方女人的温柔。吴琼与严凤英从未谋面,但她却觉得自己与大师神交已久,近来更是可以隔空对话。

  “邂逅”严凤英时,她才18岁。那一年,严凤英的演唱随着广播缓缓流淌而来,播放的音响效果并不好,大师的声音却如泣如诉、真挚淳朴,拎着暖水瓶准备去打水的吴琼呆住了。这是她第一次听到严凤英的演唱,也正是这次震撼改变了她的人生轨迹。

  在那个物资相对贫乏的时代,吴琼省吃俭用,买来磁带和录音机,将严凤英的唱腔反复听、反复唱,逐字逐句模仿,直到惟妙惟肖。她以此为乐,不知疲倦。有一天,突然发觉身边有人称自己为“小严凤英”,这样的褒奖让吴琼非常感动。此时吴琼心中唯一的偶像就是严凤英,能成为大师的“弟子”怎能不让她激动?

  在黄梅戏舞台上摸爬滚打数十年,有朋友问吴琼,为什么不在舞台上塑造大师呢?朋友认为,吴琼和严凤英的性格有很多相同的地方,而且她的唱腔完全可以以假乱真。这个说法,吴琼虽然不是很认同,但这一提议的确让吴琼心中一动,或许这也是所有黄梅戏演员的梦想吧。

  2005年,这个梦想正式付诸实践。几经辗转,吴琼找到了该剧总导演曹其敬以及《严凤英》的原创团队,离开原创黄梅戏舞台17年的吴琼,欲凭借《严凤英》重新走进自己熟悉而瑰丽的梦。

  5年的筹备,让戏迷望眼欲穿,但对于《严凤英》而言,对于“十年磨一剑”的黄梅戏来说,5年并不算太久。在这5年里,《严凤英》经历了无数次的讨论、总结、推翻、再讨论、再总结、再推翻的过程,力求做到尽善尽美:“我们希望能有一出精品问世。只有精品才是对大师灵魂的告慰。对于创作者来说,精品能将黄梅戏更好地传播,也不辜负广大戏迷的期望。”

  吴琼为此专程带着她的团队赶往安徽,赶往安庆。这一路寻觅,吴琼慢慢读着严凤英的心声,体味大师的真性情。“严凤英不平凡的个性中,‘要强’是最突出的。正是因为要强,因为她执着的追求,最终才能成为大师。她很活泼,喜爱运动,在上世纪50年代组织过‘七仙女球队’参加比赛。她很现代,敢做敢当,不畏惧所谓的传统观念,不畏惧别人的非议。她对于情感的处理方式,和今天的年轻人没有什么两样,甚至还要超前。她很刚烈,宁折不弯,为了唱戏她曾经不惜生命去吞金。在大师心里,信念、追求、唱戏比生命重要。”